Sinds 1881

In 1881 te Musselkanaal-Zandberg is Modecentrum Westen B.V. opgericht door de heer H.B. Westen (de overgrootvader, van de heer G.B. Westen).

Hard werken en no-nonsense. Twee eigenschappen die wel typisch Nederlands lijken, of in ieder geval Gronings. Zeker is dat ze naadloos passen op vier generaties Westen in Musselkanaal. Wat ooit begon als een handel in kapok, matrassen en kruidenierswaren groeide in 135 jaar tijd uit tot een modezaak met ruim 150 wereldmerken onder één dak.

We ontmoeten Goedhart Westen (1949) in het Westen Café (een rust- en trefpunt in de winkel). Aan één van de wanden hangt een kopie van de pentekening van het winkelpand van Westen anno 1915. Met het markante hoektorentje dat anno 2016 nog altijd prominent deel uit maakt van het silhouet van de door de jaren heen tot indrukwekkende proporties gegroeide gevelwand.

''Dat had uw overgrootvader ook nooit kunnen bevroeden toen hij in 1881 zijn zaak officieel liet inschrijven'', beginnen we.

''Loop maar eens mee.'' Goedhart leidt ons naar een aanpalende ruimte van het Westen Café, waar nu een speelhoek voor kinderen is ondergebracht.
''Achter deze wand zit de vroegere zij-entree van de winkel van 1915. In de buitengevel zit nog een tegeltableau met de tekst: 'H.B. Westen Kruidenierswaren.' ''Mijn opa verkocht hier van alles en de mensen kwamen van heinde en verre hier hun inkopen doen.''

''Vooral op zondag was het druk. De weg naast de winkel leidt namelijk naar de Rooms Katholieke kerk. In die jaren was iedereen door de week en ook op zaterdag druk aan het werk. Tijd om samen boodschappen te doen was er niet, alleen op zondag. Een goede zet dus van mijn overgrootvader om juist hier een winkel te beginnen.''

De toon van het gesprek is gezet, zonder dat er op aangestuurd is.
Goedhart Westen praat graag over wat door vorige generaties Westen tot stand is gebracht. Even later zitten we in zijn kantoor en pakt Goedhart de draad van het gesprek weer op. Hij neemt een blanco A4-tje voor zich op tafel en begint op bijna vertederende wijze een plattegrond te schetsen van de woning waar het destijds allemaal is begonnen. ''Op deze plek, maar wat meer naar achteren, hebben mijn voorouders een boerderij-achtige woning laten bouwen. Ze dreven daar een handel in onder andere beddentijk, kapok, matrassen en stoffen. Later pas kwamen daar levensmiddelen bij.''

''De eerste Westen die daar begonnen is, was een H.B.Westen. Hij was 26 toen hij in het voorjaar van 1881 de zaak startte in Musselkanaal-Zandberg. Het ging hem voor de wind, getuige het feit dat hij op een goed moment vier knechten in dienst had. Die gingen met hun handel in de wijde regio de mensen per fiets bij langs. Later ook met paard en wagen. Het was een harde werker, mijn overgrootvader, en in 1915 kon hij een nieuw pand laten bouwen. Dat was zelfs zo groot dat er drie families in konden woonden. Onder andere mijn ouders hebben er jarenlang met het gezin gewoond.''

''Die groei en bloei van een onderneming in een kleine gemeenschap: dat gaf geen scheve ogen?''
''Mensen hebben de neiging om vooral naar de buitenkant te kijken. Ik weet nog dat mijn zusje, ik kom uit een gezin van tien kinderen, een keer van school thuis kwam en tegen mijn moeder zei: ''Ze zeggen dat we rijk zijn, mam''. Waarop mijn moeder in alle eerlijkheid antwoordde: ''Dat zijn we ook. We hebben immers tien kinderen.'' Een antwoord dat onze familie altijd heeft getypeerd: niet afgaan op wat anderen van je zeggen en denken, maar eerlijk en oprecht zijn en op een gepaste wijze met welstand omgaan.''

''Een vorm van bescheidenheid.''
''Een vorm van jezelf zijn. We houden hier niet van schijn. Er staan al genoeg sterren aan de hemel. Hier wordt gewerkt en op dat werken wordt je afgerekend. Westen staat al tientallen jaren synoniem voor 'betrouwbaarheid'. Wat overigens heel iets anders is dan 'degelijkheid'. Eén blik op onze collectie en je ziet dat 'degelijkheid' wel het laatst op z'n plaats is.''

''Het was voorbestemd dat u de zaak zou overnemen?''
''Ik was in ieder geval niet het oudste kind en ook niet de oudste jongen, maar mijn ouders hebben mij er inderdaad uitgepikt om te vragen of ik er tezijnertijd mee verder wilde en ik wilde niets liever. Na mijn diensttijd, ik was toen 23, ben ik fulltime in de zaak gekomen. Ik doe het inmiddels ook alweer 43 jaar. Maar dat is nog niets vergeleken bij mijn vader: die heeft ruim vijftig jaar de winkel bestierd. Zijn vader was vaak ziek en kwam namelijk vroeg te overlijden en hij was pas zeventien toen de verantwoordelijkheid deels op zijn schouders werd gelegd.''

''Uw ouders hebben de omslag naar de mode gemaakt.''
''Dat was kort na de Tweede Wereldoorlog. Mijn moeder wilde 'kleur brengen in Oost-Groningen'. Garen, band, de galanterieën en de hele santenkraam gingen de deur uit, en daarvoor in de plaats kwam mode. In 1958 volgde de eerste grote verbouwing, in 1967 de tweede, vervolgens in 1980 met in 1996 de meest recente uitbreiding tot 2000 vierkante meter.''

''En met een collectie die je ook in de P.C. Hooftstraat vindt.''
''Voor een deel ja, maar waarom ook niet? Alleen laten we ons daar niet op voorstaan. Waarmee ik bedoel te zeggen dat we ons geen chique imago gaan aanmeten om ons te onderscheiden. Wie het weten moet die weet het: bij Westen hebben ze de betere merken en de grootste keus daarin. Daar kun je op vertrouwen.''

''Het is dat vertrouwen en de betrouwbaarheid waarin we ons willen onderscheiden. Niet in het richten op één specifieke doelgroep. De ervaring heeft geleerd dat dat hier niet werkt.''

''Nooit gedacht aan filialen elders in het land?''
''Het Noorden is niet groter dan het is. We hebben er voldoende aan. Bovendien is het verstandig om de grenzen van je ambities te kennen. Wij hebben het altijd in de diepte gezocht, niet in de breedte. We sleutelen voortdurend aan ons concept, omdat het altijd beter kan. Maar dat concept staat hier, aan de A-weg 29 in Musselkanaal, al 135 jaar en al vier generaties lang. Hoeveel familiebedrijven doen het ons na? De meesten stranden al bij de 3e generatie.''

Bij het vertrek laat Goedhart Westen in de administratieruimte nog even drie ingelijste fotoportretten aan de wand zien van de Westen's die hem voorgingen.
''Harde werkers waren het stuk voor stuk. Net als hun echtgenotes en de mensen die bij ze in dienst waren. In die geest van 'arbeid adelt' ben ik opgegroeid en opgevoed en ook ik heb er naar geleefd en gehandeld tot op de dag van vandaag. Eerst zaaien, dan oogsten. Het is een mooie gedachte dat ze alle drie hier vlakbij op het kerkhof begraven liggen. En dat ik verder werk aan wat door hen tot stand is gebracht. Continuïteit het heeft zin gehad.''

De voorouders en ouders van de grondlegger Westen manufacturen te Musselkanaal-Zandberg hebben altijd al in zaken gezeten. Echte handels mensen. Vanuit Pekela trokken ze langs het water naar Stadskanaal en van daaruit gingen ze naar Musselkanaal op de hoek van de IJzeren Klap/Kruisstraat.

Toen zoon H.B. Westen in 1881 begon met zijn manufacturen etc. hebben zijn ouders de zaak bij de IJzeren Klap/Kruisstraat opgeheven en zijn zij met hem mee verhuisd.

Hendrik Bernard Westen, geboren 10 mei 1855, overleden 14 september 1937 is 82 jaar oud geworden. Hij is de grondlegger van de zaak in Musselkanaal-Zandberg in het voorjaar van 1881.

Hij werkte daarvoor bij zijn ouders die een winkel in manufacturen hadden bij de IJzeren Klap te Musselkanaal. Op de plek van voormalig Platen en garage Aalbers. Hij wou op die plek in Musselkanaal-Zandberg een winkel beginnen omdat aldaar een R.K. kerk was waar de mensen naar toetrokken. H.B. Westen huwde met een kapiteins dochter van de familie Eij uit Oude Pekela (de oude dekenkist is een directe herinnering daaraan). Hun zoon Hendrik Petrus Westen is geboren 24 september 1887 en overleden 2 oktober 1941. Hij was gehuwd met Catharina Gerdes en samen zetten ze de zaak voort in 1917. In 1914 en 1915 werd het huidige pand gebouwd door zijn vader H.B. Westen, de zaak op de plek zoals wij die nu kennen op de hoek A-weg/Kerklaan sinds 1915.

Hendrik Petrus Westen (roepnaam Henny) was ziekelijk en had vaak last van duizeligheid en gal-/nierstenen. Hierdoor werd zijn zoon Hendricus Bernardus Westen (geboren 3 september 1916) op de leeftijd van 17 jaar door de familie gevraagd in de zaak te komen werken. Hendricus Bernardus Westen heeft net de ULO af mogen maken, meer studie was hem niet gegund. De zaak van de familie Westen moest geleid worden en Goedhart's vader werd op jeugdige leeftijd het vak bijgebracht door waarschijnlijk zijn zieke vader H.P. én opa H.B. Hij heeft vrij lang zijn opa H.B. senior gekend want die stierf op 82- jarige leeftijd in 1937. Na de Tweede Wereld-Oorlog heeft vader H.B. Westen met zijn vrouw, moeder H. Muller, de familie uitgekocht in 1949/1950 en toen begon het echte zaken doen voor hen.

Zoon Goedhart Bonefatius Westen, geboren 18 december 1949, trok op wens van ouders op 23-jarige leeftijd na een korte militaire dienst periode van 4 maanden bij hen in de zaak. In 1984 heeft hij de hele zaak overgenomen van zijn vader H.B. junior.